El calentamiento del clima deshace décadas de conocimiento de las áreas marinas protegidas

El cambio climático y el calentamiento de los mares están transformando los arrecifes de coral tropicales y deshaciendo décadas de conocimiento sobre cómo proteger estos delicados y vitales ecosistemas.

Muchos de los arrecifes de coral del mundo están viendo cómo la biodiversidad se hunde ante los repetidos eventos de blanqueamiento de los corales.

Las zonas protegidas, denominadas reservas marinas, son un instrumento eficaz y de larga data en la caja de herramientas de la conservación. Las reservas marinas se han utilizado durante decenios para mejorar la biodiversidad y la biomasa de peces evitando los daños y la sobreexplotación por la pesca.

Sin embargo, un nuevo estudio pone de relieve que las reservas marinas de los arrecifes de coral tropicales pueden ofrecer poca defensa frente a los efectos del cambio climático. Y los cambios que se están observando obligarán a los científicos, los conservacionistas y los administradores de las reservas a replantearse el papel que pueden desempeñar estas zonas protegidas.

“El cambio climático está cambiando tan fundamentalmente la estructura y la composición de los ecosistemas de los arrecifes de coral, que es necesario volver a evaluar cuidadosamente la forma en que el ecosistema funciona y responde a los enfoques comunes de gestión y conservación”, explica el Profesor Nick Graham de la Universidad de Lancaster y autor principal del estudio. “Las reglas en las que hemos llegado a confiar, ya no se aplican”.

El blanqueo se produce cuando los mares se calientan demasiado, lo que hace que los corales expulsen sus coloridas algas. Esto perturba el ecosistema y reduce la disponibilidad de alimento y refugio para muchas especies de peces.

Algunos arrecifes de coral pueden recuperarse con el tiempo, mientras que otros se transforman y pasan a estar dominados por las algas.

El nuevo estudio, publicado en la revista Nature Communications, se centró en los arrecifes y las reservas marinas de las Seychelles. Los arrecifes de coral de las Seychelles se vieron gravemente afectados por un evento de blanqueamiento en 1998, en el que murió alrededor del 90% de los corales. Los científicos utilizaron datos de 21 arrecifes en un período de 20 años, que abarca el evento de blanqueo de 1998, para explorar cómo han cambiado los arrecifes y cómo esto ha afectado el papel de las reservas marinas.

El profesor Graham explica: “Nuestros registros a largo plazo de los arrecifes de coral de las Seychelles muestran que antes del evento de blanqueamiento las reservas marinas contenían una alta cobertura de coral, una gama de peces de gran biodiversidad y una alta biomasa de peces carnívoros y herbívoros.

“Después del evento de blanqueo, el papel de las reservas marinas cambió sustancialmente. Ya no soportaban una mayor cobertura de coral en comparación con las zonas de pesca adyacentes, y su papel en la mejora de la biodiversidad disminuyó. Los peces amantes de las plantas, como el pez conejo y el pez loro, dominaron las comunidades de peces. Así ocurría en los arrecifes en los que se recuperaban los corales, así como en los arrecifes transformados y dominados por las algas marinas”.

La reducción del número de depredadores carnívoros, como las especies de meros y pargos, muestra que las reservas son mucho menos eficaces para proteger la parte superior de las redes alimentarias en los años posteriores a los eventos de blanqueo. Es probable que estas disminuciones de población se deban a la disminución de peces de los que pueden depredar tras la pérdida de las estructuras de los arrecifes de coral.

El Dr. Shaun Wilson, del Departamento de Biodiversidad, Conservación y Atracciones de Australia Occidental, coautor del estudio, dijo: “A pesar de estas transformaciones impulsadas por el clima, las zonas marinas protegidas todavía tienen un papel que desempeñar en la conservación de los océanos. Es alentador que las reservas marinas sigan protegiendo algunas especies, especialmente cuando esas especies son críticas para la pesca local”.

Gilberte Gendron de la Autoridad de Parques Nacionales de las Seychelles, añade: “Aunque estas reservas marinas reordenadas son menos biodiversas, sigue siendo importante mantenerlas. Esto se debe a que, en comparación con las zonas de pesca abierta, siguen protegiendo niveles más altos de biomasa de peces de especies que son importantes para nuestras pesquerías locales. Por ejemplo, los peces herbívoros protegidos pueden derramarse en las zonas de pesca abierta y ayudar a apoyar a las pesquerías adyacentes”.

Si el objetivo es proteger la diversidad biológica, entonces puede ser mejor centrarse en nuevas reservas marinas en torno a los arrecifes de coral en los que el ritmo de calentamiento es más lento o en los que es más probable que se recuperen del blanqueamiento.

Si bien los científicos afirman que las reservas marinas siguen teniendo un importante papel que desempeñar en la protección de la biomasa de peces, en su documento piden que se reduzcan urgentemente las emisiones mundiales de gases de efecto invernadero, así como otras presiones, como las prácticas terrestres deficientes que aportan nutrientes y contaminantes a las aguas costeras, para proteger los arrecifes de coral tropicales.

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